Un chercheur qui a du nez

Je peux peser jusqu’à 4 tonnes, je mesure 6 mètres, porte une robe grise, réalise des mesures océanographiques et suis capable de plonger à plus de 1 500 mètres …. Qui suis-je ? Un océanographe bien portant ? Une machine révolutionnaire ? Non, un espion aussi efficace qu’inattendu : un éléphant de mer!

Afin de réaliser des mesures dans l’Océan Austral, l’un des océans le moins connu et le plus inaccessible du globe, des chercheurs ont équipé une soixantaine de ces gros phoques à trompe de balises Argos miniaturisées. Ainsi que le révèle un rapport publié le 11 août 2008 dans la revue Proceedings of National Academy of Science (La science (du latin scientia, connaissance) relève Historiquement de l’activité philosophique, et fut pendant…) of the USA (PNAS), ces études menées conjointement par des chercheurs du Muséum d’Histoire Naturelle, du CNRS et plusieurs équipes étrangères, permettent d’obtenir des informations inédites sur la température et la salinité du Sud de l’Océan Austral.

Cette méthode tout à fait originale a été initiée dans le cadre de l’Année Polaire Internationale. Les données, toutes inédites, car provenant de zones impraticables pour l’homme, sont transmises en temps réel aux laboratoires de recherche. Elles pourraient permettre aux scientifiques de mieux comprendre la circulation du courant circumpolaire Antarctique et d’analyser l’enrichissement en sel des profondeurs de l’océan en hiver. Transmises à l’Ifremer et à l’Organisation Météorologique Mondiale, ces informations permettent également d’évaluer l’impact du réchauffement climatique sur l’Océan Austral.

C’est en tout cas une belle revanche pour l’éléphant de mer, menacé d’extinction au début du XXème siècle. L’armada de pinnipèdes a d’ores et déjà permis de réaliser plus de 16 500 mesures, grâce à leurs soixante plongées quotidiennes à une profondeur moyenne de 600 mètres. Une autre campagne de ce type est actuellement en préparation en Terre Adélie. Cette fois-ci, les bénévoles sont des phoques de Weddell !

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